Walter Matthau

Matthau est né Walter John Matthow dans le Lower East Side à New York, le 1er octobre 1920. Il est le fils de Rose, née Berolsky (immigrée juive de Lituanie), qui travaillait dans un petit atelier, et de Milton Matthow, électricien et colporteur (également juif, immigré de Russie). Raffolant des farces, Matthau a créé des rumeurs que son nom était à l'origine Matuschanskayasky. Jeune, Walter participait à des camps d'été de la communauté juive, où il a commencé à participer à des spectacles du camp mis en scène chaque semaine. Élève du lycée Seward Park High School, Matthau doit travailler et a eu une brêve carrière de caissier et vendeur de soda au Yiddish Theater District. Il y fait parfois de la figuration pour 50 cents la soirée. Il aime rappeler qu'il a débuté à Broadway comme doublure d'un acteur qui jouait alors un archevêque dans Anne des cent jours. Plus tard, il devient entraîneur dans les salles de boxe.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Walter Matthau sert comme décrypteur dans l'armée de l'air.

Après des années sur les planches, il débute au cinéma dans le film dirigé par Burt Lancaster, l'Homme du Kentucky, où il joue le fourbe rival de la vedette, Bodine le tavernier. Le rôle est secondaire mais déjà d'une certaine épaisseur. Par la suite, il en incarne de semblables dans La Rivière de nos amours, Derrière le miroir, Bagarres au King Créole, oscillant entre l'ami de la famille fumeur de pipe et le méchant. Dans Les Liaisons secrètes, il passe même de l'un à l'autre.

Il forme un duo mémorable avec Jack Lemmon ; leur collaboration donne 10 films, le dernier étant Drôle de couple 2 en 1998.

Il se marie avec Grace Geraldine Johnson en 1948, qui lui donne deux enfants prénommés David et Jenny. Ils divorcent en 1958.

En 1959, il se remarie avec l'actrice Carol Grace dont il a un fils, Charles. Elle partagera sa vie jusqu'à sa mort.

Victime d'un premier infarctus en 1966 pendant le tournage de La Grande Combine, il subit un double pontage en 1976. Il est atteint d'une pneumonie en 1998 qui l'oblige à passer deux mois à l'hôpital. Il meurt d'une seconde crise cardiaque le 1er juillet 2000, trois mois avant son 80e anniversaire.


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